De eerste familie van Gabon stopte geld in eigendom van DC

23 november 2020 Pierre Dupont, Roshanak Taghavi en Kira Zalan OCCRP

De familie Bongo regeert al meer dan vijf decennia over Gabon – en bijna net zo lang worden ze beschuldigd van het plunderen van de rijkdom van hun land. Autoriteiten in Frankrijk en de VS hebben in de loop der jaren onderzoek gedaan naar bundels contant geld, aangepaste auto’s en dure eigendommen, activa die mogelijk zijn gekocht met opbrengsten van corruptie.

De eerste familie van Gabon stopte geld in eigendom van DC

Nu hebben verslaggevers ontdekt dat de Bongo’s en hun binnenste kring de afgelopen twee decennia – inclusief een rechter die een belangrijke rol heeft gespeeld bij het helpen van de familie om aan de macht te blijven – ten minste zeven eigendommen hebben gekocht met een waarde van meer dan US $ 4,2 miljoen in en nabij de VS. hoofdstad, een bestemming waarvan het onroerend goed lange tijd Afrikaanse dictators heeft aangetrokken .

De huizen van de Bongo’s in Washington, DC, werden allemaal met contant geld gekocht.

Regels die bedoeld zijn om het witwassen van illegale fondsen te voorkomen, vereisen niet dat vastgoedprofessionals in de VS vragen stellen over contante transacties of verdachte activiteiten aan de autoriteiten melden. Dit gebrek aan verplichting heeft herhaaldelijk kritiek gekregen van de Financial Action Task Force, een in Parijs gevestigde wereldwijde waakhond tegen het witwassen van geld, die het identificeerde als een kwetsbaarheid in het Amerikaanse financiële systeem.

In een kennelijke poging om deze kloof te overbruggen, heeft het Financial Crimes Enforcement Network van het ministerie van Financiën tijdelijke bevelen uitgevaardigd op specifieke locaties die worden beschouwd als een hoog risico voor het witwassen van geld. In 2016 gaf het agentschap opdracht aan vastgoedtitelbedrijven in sommige provincies in Californië, New York, Florida en Texas om alle contante aankopen van onroerend goed boven een bepaald bedrag te melden. De meest recente order, die eerder deze maand werd verlengd , vereist dat titelbedrijven in 12 grootstedelijke gebieden van de VS personen identificeren achter lege vennootschappen die onroerend goed met contant geld kopen.

Washington, DC staat niet op die lijst.

“Als je via een bank gaat, zijn er eigenlijk behoorlijk goede regels”, zegt Gary Kalman, de directeur van het USoffice van Transparency International, verwijzend naar de due diligence-vereisten die gelden voor financiële instellingen die hypotheekleningen verwerken. Maar “als je een aankoop doet die volledig in contanten wordt betaald bij een anoniem bedrijf buiten die 12 grootstedelijke gebieden, zijn er helemaal geen regels”, zei Kalman.

De neiging van de familie Bongo naar contant geld is niet nieuw voor de Amerikaanse autoriteiten. Toen hij president was, bracht Omar Bongo $ 1 miljoen aan in krimpfolie verpakte $ 100-biljetten naar de VS en overhandigde het aan een van zijn dochters, Yamilee Bongo-Astier. De werkloze universiteitsstudent bewaarde de voorraad in een bankkluis en vertelde bij ondervraging aan bankmedewerkers dat ze extra geld van haar vader verwachtte om een ​​appartement van $ 2,2 miljoen in New York City te kopen, volgens een rapport van de Senaat uit 2010 over illegale geldstromen. naar de Verenigde Staten.

Volgens het Senaatsrapport was Bongo-Astier in staat om grote sommen geld van haar vader te storten op rekeningen bij Amerikaanse banken, die haar vaak niet als een politiek prominente persoon bestempelden, een aanduiding die aanleiding had kunnen geven tot meer onderzoek naar de bron van die fondsen. Ze bevestigde ook dat ze op verzoek van haar vader luxe voertuigen kocht voor Gabonese ambtenaren in de VS.

Tegen de tijd van zijn dood in 2009 had Omar Bongo meer dan vier decennia lang het olierijke Gabon geregeerd en een fortuin vergaard dat naar verluidt ten minste 183 auto’s, 39 luxe eigendommen in Frankrijk en 66 bankrekeningen omvatte. In de hoofdstad van het land, Libreville, wordt deze accumulatie van rijkdom exclusief voor de president, zijn familie en hun binnenste cirkel in de volksmond het ‘Bongo-systeem’ genoemd. Ondertussen leeft volgens de Wereldbank een derde van de bevolking van Gabon in armoede.

Krediet: REUTERS / Edward McAllister
De wijk Atong Abe in Libreville, Gabon, in 2016.
 

De zoon van de patriarch, Ali Bongo – een funkzanger wiens album “A Brand New Man” enig succes genoot – werd president na de dood van zijn vader.

De verkiezing en herverkiezingen van Ali Bongo werden zwaar betwist door politieke oppositie, en de zaak ging helemaal naar de hoogste rechtbank, die wordt geleid door Marie-Madeleine Mborantsuo, de eenmalige romantische partner van de oudere Bongo.

De 65-jarige rechter, bijgenaamd 3M, was de oprichtende president van het Constitutionele Hof van Gabon en heeft bijgedragen aan het waarborgen van de lange levensduur van de regering van de Bongo’s door middel van verschillende juridische uitdagingen tegen hun bewind. Haar rechtbank hield toezicht op de betwiste verkiezingsresultaten in 2009 en 2016, en koos beide keren de kant van de president.

Krediet: AP Photo / Joel Bouopda Tatou
Aanhangers van de oppositie wachten op de resultaten van de betwiste verkiezingen van 2009, waarin het constitutionele hof Ali Bongo als winnaar van het presidentschap heeft gekozen.
 

In 2018, toen president Bongo ziek werd en naar verluidt werd behandeld in Saoedi-Arabië, kon alleen het Constitutionele Hof legaal een machtsvacature verklaren, waardoor Mborantsuo ‘de koningmaker’ werd, zei Oumar Ba, een assistent-professor politieke wetenschappen aan Morehouse College. In plaats daarvan hebben de rechter en haar rechtbank de grondwet gewijzigd, zodat het kabinet bijeen kan komen en de vice-president de tijdelijke macht kan overnemen tot de terugkeer van de president.

“In veel opzichten is ze niet alleen een bewaker van de instellingen, maar ook de handhaver van het voortbestaan ​​van het presidentschap van Bongos, ze grijpt in en doet wat nodig is,” vertelde Ba aan OCCRP.

In 2013 kocht Mboranstuo samen met haar dochter een herenhuis voor $ 1,5 miljoen in contanten, in een kleine doodlopende straat in de rijke wijk Palisades in het noordwesten van Washington. De pittoreske buurt, omzoomd met weelderige bomen en koloniale huizen, herbergt een grote concentratie van diplomaten en overheidsfunctionarissen. Volgens openbare registers verkregen door verslaggevers, werd het pand met drie slaapkamers in 2013 verhuurd voor $ 7.000 per maand.

Krediet: OCCRP
Het herenhuis in Washington, DC, gekocht met $ 1,5 miljoen in contanten door Mboranstuo en haar dochter in 2013.
 

In 2008 en 2015 werden twee appartementen in het centrum van de stad gekocht met in totaal meer dan $ 1 miljoen in contanten op naam van de zoon en dochter van Mboranstuo. Het eerste appartement, dat in september voor meer dan een half miljoen dollar werd verkocht cash, bevindt zich op een steenworp afstand van het persoonlijke kantoor van de voormalige Amerikaanse president Barack Obama in de Tony West End-buurt van de hoofdstad van het land.

Mborantsuo, die weigerde te reageren op vragen van verslaggevers, bezit naar verluidt ook onroerend goed in Zuid-Afrika en Frankrijk .

Haar officiële salaris is niet publiekelijk bekend, maar een Gabonese minister van Buitenlandse Zaken verdiende naar verluidt in 2018 een jaarsalaris van ongeveer $ 140.000, wat vragen oproept over de contante aankopen van onroerend goed. Radio France Internationale meldde in 2017 dat de Franse autoriteiten Mborantsuo onderzoeken wegens corruptie en het witwassen van geld.

Een klein eindje rijden van het DC-huis van Mborantsuo is een elegant herenhuis dat eigendom is van Ounaida Bongo, de halfzus van de huidige Gabonese president. Mevrouw Bongo, een eenmalige speciale adviseur voor communicatie in het presidentieel paleis van Gabon, kocht het huis in de exclusieve wijk Wesley Heights in Washington in 2001 voor $ 642.000 contant. De gerenoveerde woning met drie slaapkamers, die ze in augustus voor $ 1,1 miljoen contant heeft verkocht, bevindt zich in een gated community aan de Massachusetts Avenue, een groene boulevard met luxe appartementen, grote herenhuizen, brownstones en DC’s historische Embassy Row.

Het huis werd op de markt gebracht twee weken nadat het Amerikaanse ministerie van Justitie was verhuisd om beslag te leggen op een huis van $ 3,5 miljoen in het nabijgelegen Potomac, Maryland, van Yahya Jammeh, de voormalige president van de West-Afrikaanse natie Gambia. De regering zei in haar klacht dat het onroerend goed was gekocht met verduisterde openbare middelen.

Mevrouw Bongo kon niet worden bereikt voor commentaar.

Niet alle leden van de uitgebreide Bongo-familie investeerden in eersteklas DC-onroerend goed.

Krediet: OCCRP
Brice Clotaire Oligui-Nguema, de neef van de Gabonese president, kocht dit pand in Silver Spring van $ 447.000 in 2018 zonder hypotheek.
 

Brice Clotaire Oligui-Nguema, de neef van de president, is onlangs benoemd tot hoofd van de militaire elite-eenheid die bekend staat als de Republikeinse Garde, volgens Gabonese nieuwsuitzendingen. Hij kocht in 2015 en 2018 drie panden in midden- en arbeiderswijken in de Maryland-buitenwijken van Hyattsville en Silver Spring, net buiten de hoofdstad. De huizen werden gekocht met in totaal meer dan $ 1 miljoen in contanten.

Hij weigerde te reageren op vragen van verslaggevers en zei: “Ik denk dat, of het nu in Frankrijk of in de Verenigde Staten is, een privéleven een privéleven is dat [moet] worden gerespecteerd.”

Auteur: In het Nieuws

“In het Nieuws” plaatst, om niet, korte samenvattingen van nieuws en berichten van andere media over uiteenlopende onderwerpen -zonder enige verantwoordelijkheid voor de inhoud daarvan - zoals: politie, justitie, rechterlijke macht, corruptie, machtsmisbruik, misleiding, uitbuiting, mensenhandel, orgaanhandel, witwassen, fraude, kartelvorming, terrorisme, internetcriminaliteit, spionage, privacy schending, klokkenluiders, medische ontwikkelingen en waarschuwingen, economie, financiële instellingen, technologie, milieu, woningcorporaties, woningmarkt, rommelhypotheken, derivaten, thuiszorg en gezondheidszorg.

Geef een reactie

Gelieve met een van deze methodes in te loggen om je reactie te plaatsen:

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit /  Bijwerken )

Google photo

Je reageert onder je Google account. Log uit /  Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit /  Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit /  Bijwerken )

Verbinden met %s

Deze site gebruikt Akismet om spam te bestrijden. Ontdek hoe de data van je reactie verwerkt wordt.